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domingo, 11 de octubre de 2009

Richard Seaman: "Entre dos Amores" (Parte 1)

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Dedicado a María (Gracias por el título)

Nacido en Aldingbourne House, cerca de Chichester, Inglaterra el 4 de febrero de 1913, Richard Beattie John Seaman tuvo una rápida y exitosa carrera, hijo de un rico hombre de negocios y una aristócrata, siempre vivió en cuna de oro, lo que ayudó a pagar su temprana pasión por los coches. Su padre creó dos fondos fiduciarios para el niño, que fue siempre conocido como Dick. Uno de ellos era de 100.000 libras esterlinas, y el otro por 75.000; la única condición fue que Dick tendría que esperar para hacerlos efectivos hasta que tuviera 27 años. Sin embargo él tenía 26 años y 5 meses de edad cuando murió.

Su padre, se había casado por segunda vez en 1911. Su madre fue Lilian Graham Pearce, una elegante gran dama. Lilian encontró la casa de Aldingbourne insuficientemente grande e insistió en un intento de mudarse a Kentwell Hall, cerca de Long Melford, Suffolk en 1915. Esta gran casa isabelina estaba muy cerca de la pista de los Zeppelin. Lilian trasladó a su querido hijo único a Ennismore Gardens, Prince's Gate, Londres, a pesar de que Dick fue siempre más feliz fuera de la ciudad. Se educó en colegios de elite, Rugby School, el Trinity College y la Universidad de Cambridge, pero su corazón estaba en los coches y comenzó a correr en carreras de montaña. Su familia estaba en contra de esta pasión porque quería que Richard siguiera una carrera como abogado o diputado. Era considerado muy individualista y confíado, incluso un poco rebelde. Un dandy, también. Tuvo que rendir exámenes para obtener un lugar en el Trinity College, Cambridge, pero incluso entonces él estaba gastando más tiempo con su nuevo coche deportivo Riley que en estudiar.

Fue segundo en su primera competencia de velocidad en Shelsley Walsh Hill Climb en 1931; el primer lugar correspondió a otro conductor de Riley, Whitney Willard Straight, un americano millonario y graduado de Cambridge. Straight tenía un avión en aquella ciudad; entonces Dick aprendió a volar. Sus padres William y Lilian, todavía tenían esperanzas de que él se convertiría en un abogado. En 1934 regresó de la escuela y anunció a sus afligidos padres que no volvería. Entró en varias carreras locales con escaso éxito, y luego se unió al equipo de Whitney Straight, que ya había conseguido buenos resultados corriendo con los coches Maserati. Más tarde compraría al propio Straight un MG Magnette e hizo su debut en el GP de Albi dentro de la categoría Voiturettes, y a pesar de abandonar aquella carrera, consiguió destacar. Con el MG Magnette de 1.100 cc, Seaman participó en pruebas locales como Donington Park y Brooklands, ganando experiencia para la temporada siguiente. En la próxima carrera de Voiturette, evento que precedió a la Copa Acerbo, terminó en un encomiable tercer lugar.

Seaman con su MG Magnette en Albi 1934

Su primera victoria no tardó en llegar, fue en la carrera de apoyo previa al Gran Premio de Suiza el 26 de agosto de 1934, donde comenzó desde la novena fila de la parrilla para tomar la iniciativa en la vuelta 11 de las 14 que componían el recorrido total. Su triunfo se vió empañado por la muerte de su compañero Hugh Hamilton quien se estrelló contra un árbol. Luego logró el segundo lugar en el Nuffield Trophy en Donington Park y el tercero en Pescara. De regreso en Londres, su madre intentó persuadirlo de abandonar las carreras. Era demasiado peligroso, dijo. Por lo tanto, le compró un avión -un De Havilland Gipsy Moth III de £ 555 - con la esperanza de desvíar su atención de los coches. Las cosas parecían mejorar para los padres de Dick cuando Whitney Straight, anunció su boda y el propósito de retirarse de las competencias, aún así, los dos jóvenes volarón a Sudáfrica - 13 días de viaje ida y vuelta - con la intención de tomar parte en el primer Gran Premio de aquel país en East London en el avión de Straight. Esto fue demasiado para su padre William Seaman-Beattie que esperó ansiosamente por el regreso de Dick, y le amenazó con cortar su herencia, pero una insuficiencia cardíaca repentina el 3 de Febrero de 1935 le provocó la muerte antes de que fuese capaz de cumplir su palabra.

Dick persuadió a su viuda madre de comprarle un ERA de 1,5 litros, chasis R-1 B, en £ 1.700. El automóvil resultó ser un viejo coche de repuesto. Dick no llegó a ninguna parte con él. Furioso, decidió que necesitaba crear su propio equipo el cual estableció con talleres en Ennismore Gardens, con Giulio Ramponi, ex Scuderia Ferrari Alfa-Romeo como mecánico y Whitney Straight como ingeniero. Pero la persona más importante en este equipo fue Ramponi que sabía todo lo que se necesitaba para enfrentar una carrera. El efecto fue inmediato y Seaman comenzó una cadena de victorias que le llevó a la atención de los equipos de fábrica. Ganó tres carreras: la Copa Acerbo, en Pescara, el GP de Berna y el GP de Brno, en Checoslovaquia.


Para 1936 Ramponi recomendó a Seaman comprar un Delage que había pertenecido a Earl Howe, con 10 años de duro trajín. Con la sensación de que el coche era obsoleto, estaba incrédulo al principio, pero el testarudo y competente Ramponi trabajó todo el invierno transformando la máquina, que, a la postre, salió con cien kilos menos de peso. Howe estaba más que encantado de vender el coche y todas las piezas de repuesto que había. Ramponi fue a ver además, a Lory Monsieur Delage, quien le dió los planos y algunas nuevas piezas para poner el Delage al día. Una vez concluído el trabajo, Ramponi dió al auto el potencial para dominar la clase 1500 cc., agregando además, a los puntos fuertes, una baja prestación en el consumo de combustible, lo que permitió un número menor de pitstops que sus rivales en carrera.

Sus primeras experiencias al mando del Delage terminaron en dos salidas de pista y algunos rasguños. Pero pronto hombre y máquina parecieron comprenderse. Seaman participó en ocho competencias de esta categoría en 1936, ganando cinco: Isla de Man, Pescara, Berna, Donington Park y Brooklands. En la categoría de carreras Grand Prix ganó el Trofeo Imperio Británico, con un Maserati 8 CM, y el Gran Premio de Donington, con un Alfa Romeo 8 C-35. En Berna derrotó a Raymond Mays, conductor oficial de Era, lo que fue una dulce venganza para él. Tras la Copa Acerbo, Trossi, vencido por Seaman en aquella oportunidad, declaraba: "Si el Delage aguanta, no hay nada que tenga cuatro ruedas en la categoría de 1500cc que pueda hacerle sombra, en especial con Seaman al volante. ¿Para qué perder el tiempo?."

Seaman en Donington 1936.

El coche y el conductor fueron la sensación de la temporada 1936. La prensa británica llenó sus páginas con la historia del estudiante de Cambridge que llegó de la nada y derrotó a sus oponentes con facilidad. A su regreso a Londres le esperaba un telegrama de Daimler-Benz solicitando su asistencia como conductor a la próxima carrera en el circuito de Nürburgring. Luego de la victoria en el Gran Premio de 1936 en Donington, en un Maserati 8CM, Neubauer estaba convencido de que el inglés era la sangre joven para su equipo, había quedado impresionado con su estilo de conducción fluída. Sin embargo, la madre de Richard estába preocupada con respecto a las implicaciones políticas de un inglés conduciendo para un equipo alemán. Dick buscó asesoramiento en amigos del RAC, así como en Earl Howe. Le dijeron que se trataba de una oportunidad que no debía dejar pasar y que si las cosas empeoraban él siempre podría dimitir. En diciembre firmó un contrato provisional para 1937 con sujeción a la aprobación de Adolf Hitler. Dick fue apoyado todo el tiempo por su madre, aunque reacia por no haber tomado Richard el relevo de la familia en las finanzas debido a la mala salud sufrida por su padre. Lilian trató de ocultar el telegrama envíado por Neubauer. Ella había gastado £ 20.000 en las carreras de Dick. Ahora, parecía como si Mercedes-Benz quisiera pasar la factura.

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